Mark Hindsbo i sin retro man cave.

Har du skrevet kode til en computer fra 80’erne i dag? For langt de fleste er svaret nok nej, men for Mark Hindsbo er det med stor sandsynlighed ja. Han tilhører nemlig en gruppe dedikerede programmører, der stadig udvikler til den klassiske maskine Commodore 64. Daily Rush mødte Mark til en snak om retrocomputere, kodning og hans Aviator Arcade-spil.

Nr. 64 lever

Commodore 64 – eller brødkassen som den også blev kaldt pga. dens letgenkendelige form – kom på markedet i 1982. Hjemmecomputere var et helt nyt fænomen dengang og med 2020-briller var de selvfølgelig ekstremt primitive. Men 64’eren havde væsentlig bedre grafik og lyd end konkurrenterne og hele 64 KB hukommelse (til sammenligning fylder billedet af den herunder 177 KB).

Den glorværdige brødkasse.

Maskinen blev en kæmpe succes og Commodore solgte millioner af enheder. Men som med alle computere både før og siden, blev 64’eren med tiden overhalet af nyere, billigere og hurtigere modeller. Mange brødkasser endte deres dage på lofter, genbrugspladser og loppemarkeder.

Men historien behøver ikke slutte der og det gør den heldigvis heller ikke. Verden over bliver Commodore 64 nemlig holdt i live af entusiaster, som nægter at sende deres yndlingscomputer på pension, bare fordi skulderpuder og pastelfarvede svedbånd ikke længere optræder i gadebilledet.

Jordbærrene betalte brødkassen

Én af de entusiaster er danske Mark Hindsbo. Mark bor og arbejder i dag i USA, men det var hjemme i Danmark, han første gang stiftede bekendtskab med computere. Det var en vens Commodore VIC-20 – 64’erens forgænger – og Mark blev så fascineret af programmering, at han brugte de næste to somre på at plukke jordbær for at tjene penge til at købe sin egen maskine.

Det var held i uheld for Mark, at det tager lang tid at spare sammen til en computer. Da han havde tjent pengene, havde Commodore nemlig i mellemtiden lanceret 64’eren, så det var den, der blev købt og installeret på drengeværelset.

Mark begyndte at tygge sig gennem alle de bøger om programmering, han kunne finde på det lokale bibliotek. Hans mål var klart: at skrive sit eget spil til 64’eren. Og det mål blev nået – han skulle bare lige gennem de næste par generationer af computere først.

Aviator Arcade bliver til

I første omgang blev Marks 64’er nemlig skiftet ud med en Amiga 500, som senere blev skiftet ud med en PC. Først da han som voksen reddede sin svigerfars gamle Commodore 64 fra at blive smidt ud og fik sat den i stand, begyndte han at programmere på brødkassen igen.

Men hvorfor egentlig når nu de moderne computere kan så meget mere? “Der er noget næsten zen-agtigt ved at programmere i maskinkode på Commodore 64”, fortæller Mark og forklarer, at 64’eren har den helt rigtige balance mellem overskuelighed og ydeevne. Den er enkel nok til at programmøren kan forstå hele computeren til bunds og samtidig stærk nok til at man kan bygge noget imponerende. “Commodore 64 er som at spille skak; en unik kombination af begrænsning og kompleksitet” uddyber Mark.

Drengedrømmen om at skrive sit eget spil kom tilbage på sporet, da Retro Gamer CD (også kendt som RGCD) i 2014 annoncerede deres fjerde C64 16KB Cartridge Game Development konkurrence. Den går ud på at udvikle et spil, der maks. må fylde 16 KB. Mark tog udfordringen op og kastede sig over at kode Aviator Arcade. Det er et klassisk vertikalt shoot ‘em up, hvor man flyver sin helikopter gennem bølge efter bølge af fjender.

Aviator Arcade vandt desværre ikke konkurrencen, men Mark havde fået blod på tanden. Han besluttede sig for at arbejde videre med idéerne fra spillet og skrive en toer. Målet var at udvikle et spil, der kunne måle sig med en fuldblods AAA Commodore 64-titel i 80’erne. Mark allierede sig med Saul Cross (grafik) og Thomas Egeskov Petersen (musik og lydeffekter) og over de næste år arbejdede de sammen på efterfølgeren, som kom til at hedde Aviator Arcade II.

Shoot ‘em up action i Aviator Arcade II.

Da spillet blev færdigt i 2018 havde det 10 levels, opdateret grafik og lyd og selvfølgelig en boss i slutningen af hver level. Modsat Aviator Arcade fra RGCD-konkurrencen, er Aviator Arcade II et kommercielt produkt. Spillet kan købes digitalt eller fysisk på cartridge og diskette, hvis man vil spille det på sin originale 64’er. Undertegnede har spillet i sin samling og kan varmt anbefale det.

Og serien slutter ikke der! Mark arbejder netop nu på det tredje Aviator Arcade-spil, som kommer til at blive endnu større og endnu mere ambitiøst end toeren.

En opdateret værktøjskasse til det 21. århundrede

Når Mark koder til Commodore 64 foregår det i maskinkode – altså direkte til den MOS 6510 chip, der er hjertet i maskinen. De instruktioner, som chippen forstår, har ikke ændret sig siden den blev lanceret i 1982. Til gengæld er de værktøjer, programmøren har til rådighed, fuldstændig anderledes i dag.

I gamle dage skrev man sin kode direkte på den fysiske maskine og selv den mindste fejl kunne crashe hele systemet. Bagefter skulle alt så læses ind igen og det går utroligt langsomt på en 64’er. På den måde kan en fejl fuldstændig ødelægge programmørens flow.

En stump af Marks kode i C64 Studio.

Med moderne udviklingsværktøjer som C64 Studio og avancerede emulatorer som VICE har Commodore 64-programmører i 2020 en helt anden og større værktøjskasse. Mark har hele sit udviklingsmiljø på en bærbar computer og med en cross compiler – et værktøj der kan producere maskinkode til en anden processor end den, compileren selv kører på – kan han lave al sin udvikling under Windows og først til sidst flytte den færdige kode over på den rigtige hardware. Det giver mulighed for at passe retrokodning ind i en travl hverdag. “Jeg kan programmere en times tid når jeg kører min søn til fodbold, eller sidder på flyet på vej til en kunde” fortæller Mark.

Vi glæder os til at spille Aviator Arcade III og siger tak til Mark Hindsbo for at tage tid ud til at snakke med os!

9 KOMMENTARER

  1. Vil også lige slå et slag for Eye of the Beholder, et klassisk PC/Amiga Westwood RPG fra 90erne, som nogen er ved at genskabe til C64.

    https://youtu.be/09iW6ZsdkqU

    I betragtning af hvor få farver de har at gøre med i forhold til den oprindelige platform ser det ganske godt ud. En skam den fantastiske Rick Parks som stod for meget af Westwood’s flotte grafiske design er død.

  2. Jeg griner hver gang jeg fortæller om denne era til mine nevøer….de forstår slet ikke konceptet med at “skulle spole båndet ned til hvor spillet lå”…..:-)

  3. Det var sgu gode tider. Husker min første computer, som var en VIC20.

    Det danske spilblad BYTE havde altid flere sider dedikeret til kode for et spil man selv kunne taste ind, compile og gemme på bånd.

    Var pavestolt første gang jeg havde ‘lavet’ mit første spil, som var et bowlingspil.

  4. De er da også meget hyggelige. Nu har jeg selv været med at lave music til 8bit spil, dog til Spectrum Next. jeg arbejder så sammen med en af de gamle Commodore 64 programmør.

    Nemlig fra Spillet Warhawk.